Kareem Choudhry et Catherine Gluckstein essaient d’apporter le streaming de jeu à plus que juste les fidèles de la Xbox.

Il y a 2,6 milliards de joueurs sur la planète, nous dit Kareem Choudhry, vice-président de Microsoft. @@ »Et nous savons que nous n’allons pas vendre 2,6 milliards de consoles. Personne ne l’est. Personne ne l’est. »

C’est là que la dernière entreprise de l’équipe verte, Project xCloud, entre en jeu. Mme Choudhry, ainsi que Catherine Gluckstein, directrice générale de l’ambitieux service de diffusion en continu de jeux, croient que l’avenir des guerres des consoles est beaucoup plus complexe que les folies de la vente en boîte du XXe siècle. L’industrie du streaming, comme l’Internet, est mondiale et vous n’avez pas besoin de perdre 500 $ pour commencer à y jouer (pas en une seule fois, au moins).

« Nous considérons la diffusion en continu comme une occasion incroyable de répondre aux attentes des consommateurs et d’offrir une expérience transférable aux clients que nous avons aujourd’hui, et nous l’utilisons également pour étendre notre portée sur le marché, tant pour Microsoft que pour nos partenaires éditeurs, » dit M. Choudhry. « Pour mettre ce contenu entre les mains des consommateurs que nous n’atteignons peut-être pas aujourd’hui. »

X019 à l’arène Copper Box de Londres

AllGamers/Chris Higgins

Nous nous sommes entretenus avec Choudhry et Gluckstein lors de la célébration annuelle de la communauté des joueurs de Microsoft, X019, où le dernier patron de la division Xbox, Phil Spencer, a annoncé sur scène à des centaines de super fans du Copper Box Arena de Londres que le projet xCloud prenait de l’expansion. Le service, qui vous permet de diffuser instantanément des parties en continu sur une connexion Internet à partir d’un centre de données Azure est en phase bêta et couvrira maintenant 50 autres parties et quatre nouvelles régions, dont le Canada, le Japon, l’Europe occidentale et – plus important – l’Inde. Alors que le service n’a été testé sur les réseaux publics que depuis un mois aux Etats-Unis, au Royaume-Uni et en Corée du Sud, cette expansion montre la véritable ambition mondiale d’une stratégie déjà audacieuse.

« L’Inde est un marché vraiment intéressant, spécifiquement choisi parce que Kareem a parlé des 2,6 milliards de joueurs sur la planète, il s’agit d’atteindre des joueurs qui n’ont jamais été dans l’écosystème Xbox, » dit Gluckstein. @@ »Il y a environ 300 millions de joueurs en Inde, ce qui est plus que la population des Etats-Unis – ce qui est une statistique que j’aime bien – mais c’est un énorme marché du jeu si intéressant pour nous d’entrer sur ce marché et de commencer à tester. @@ »

L’industrie du jeu mobile en Inde est passée de 290 millions de dollars en 2016 à 1,1 milliard de dollars l’an prochain, selon un rapport de la National Association of Software and Services Companies (NASSCOM), qui surveille l’infrastructure informatique du pays. Malgré cette importante et très lucrative population de joueurs, et pour un certain nombre de raisons (y compris une hausse de prix de 150 $), la Xbox One n’a pas bien fait dans la région, avec des estimations à vie d’environ 50.000 unités vendues par rapport aux 400.000 consoles PS4 de Sony. Le 360 360 a réussi une meilleure performance (grâce en partie à des publicités bizarres comme celle ci-dessous) mais les deux sont pâles par rapport au nombre total de joueurs dans le pays cité par Gluckstein, comme il s’avère qu’ils sont beaucoup plus à l’aise sur une autre plateforme.

« Il y a beaucoup de marchés dans le monde qui, je dirais, sont des smartphones d’abord et seulement, et la bibliothèque de contenu que nous avons sur notre base de console et la communauté qui y est attachée, je la trouve très convaincante, » dit Choudhry, faisant référence à l’énorme industrie du jeu mobile en Inde. « Donner cet accès à des gens qui n’ont vraiment qu’un smartphone, je pense que c’est l’argument de vente magique pour[Project xCloud]. »

C’est ici que Choudhry et Gluckstein voient le potentiel de xCloud, pas seulement en tant que dispositif complet, toujours disponible pour que vous puissiez choisir quand jouer, mais aussi en tant qu’entonnoir pour ajouter des joueurs à l’écosystème Xbox. L’ajout de la prise en charge du DualShock 4 est une branche d’olivier soignée pour les propriétaires de consoles existants, aussi. Et si l’intégration de nouveaux clients est clairement un objectif solide du service, il joue aussi très bien avec les fidèles de la Xbox. Gluckstein mentionne que parmi les jeux dans leur avant-première – Halo 5, Gears 5, Sea of Thieves et Killer Instinct – ils voient déjà des joueurs Halo passer un tiers de leur temps à jouer au jeu via xCloud.

Mais la création d’un système permettant au contenu et à la communauté d’interagir par le biais d’un nombre vertigineux de nouveaux dispositifs ne se limite pas à résoudre les problèmes de jeu sans décalage. La taille de l’écran, les états de pause, le partage des sauvegardes sont autant de clous en attente d’un marteau pendant que Microsoft construit un cheval de Troie impressionnant pour présenter l’écosystème Xbox à tous ceux que le modèle Netflix d’acquisition de divertissement a séduits.

« Nous avons déjà changé notre SDK et mis en place ce que nous appelons nos API’is-streaming’, où vous pouvez en fait interroger ces API au moment de l’exécution et ils vous diront le jeu s’ils fonctionnent dans un environnement de diffusion en nuage, pour que les[développeurs] puissent faire les changements qu’ils veulent, » explique Choudhry. @@ »Certains d’entre eux veulent agrandir la taille des caractères si vous êtes sur un petit écran, des choses de cette nature. @@ »

Les solutions techniques n’ont pas seulement besoin d’être faites à la fin du développement non plus, parce que l’envoi de données d’entrée et de graphiques haute définition potentiellement à des centaines de kilomètres à des vitesses inférieures à la lumière va causer certains problèmes de latence. Mais ironiquement, l’un des bugs que l’équipe a écrasé pendant la phase de prévisualisation du projet xCloud était le résultat d’un jeu dont la latence était particulièrement faible.

« Nous avons beaucoup de détection anti-triche sur[Xbox Live], » explique Choudhry, ayant déjà aidé à gérer le service multijoueur en ligne. « C’est très important de préserver l’intégrité de l’expérience, mais la détection anti-triche tirait sur certaines des consoles qui étaient dans l’aperçu de Project xCloud. Ce sont des consoles qui sont hébergées dans le centre de données, donc nous avons commencé à déboguer pour savoir pourquoi. Il s’avère que ces consoles n’avaient pas de temps de ping en millisecondes sur les serveurs multijoueurs qui se trouvaient dans le même centre de données, et jamais auparavant ce n’était un scénario valide. »

Le projet xCloud fait aussi tomber les barrières multijoueurs d’autres façons intéressantes que l’équipe n’avait pas prévues. M. Choudhry a parlé de la façon dont les joueurs ont envoyé des commentaires selon lesquels ils ont transformé Sea of Thieves, l’aventure pirate de Rare, en un jeu coop sur canapé avec un joueur diffusé en continu sur un appareil mobile et l’autre sur console ou PC. De plus, environ 20% des commentaires qu’ils reçoivent sont des notes d’amour à l’équipe de développement xCloud de la part de joueurs enthousiastes à l’idée de pouvoir réaliser ces rêves futuristes.

Le service vise actuellement une vitesse de connexion stable de 10 Mbit/s pour les jeux, bien qu’une partie de la fonction de cette prévisualisation consiste à déterminer où, sur ce que Choudhry appelle  » le triangle d’or  » de la qualité vidéo, la bande passante et la latence, ils devraient se trouver. Cela se fait en collaboration avec un certain nombre d’entreprises de télécommunications dans les premières régions d’essai, ce qui implique apparemment des ajustements bidirectionnels du réseau pour aider à la performance de xCloud.

« Nous travaillons en partenariat avec SK telecom en Corée du Sud, Vodafone ici au Royaume-Uni et T-Mobile aux États-Unis, et nous avons ces connaissances approfondies, comment devraient-ils configurer leurs tuyaux de manière à ce que notre trafic se comporte comme nous l’attendons, » dit Choudhry. « La quête que nous menons ensemble est une grande et cohérente connexion entre un centre de données Microsoft Azure et leur client. Nous utilisons le Projet xCloud comme un très bon traîneau pour le découvrir. »

Les centres de données Azure de Microsoft sont situés dans le monde entier

Microsoft

Avec autant de technologie de construction du monde, comme les centres de données Azure de Microsoft et les échanges de télécommunications, juste pour que vous puissiez traverser un océan et vomir au visage d’un ami, il y a, à juste titre, des préoccupations en matière de durabilité. Les cartes graphiques et les processeurs sont notoirement des bêtes avides de pouvoir, mais de façon surprenante sur une base par joueur, le projet xCloud pourrait s’avérer être un moyen plus écologique de jouer.

« Travaillant dans l’espace de la console depuis des années, nous avons travaillé incroyablement dur sur la consommation d’énergie de la console elle-même, et parce que nous avons un point de conception différent dans le centre de données, nous avons été en mesure de rendre le matériel plus efficace que dans la maison, » dit Choudhry. « Quand on conçoit une console pour la maison, elle vient dans un appareil électronique grand public. Je dois dessiner pour le chat qui s’allonge dessus, pour un tout-petit qui renverse quelque chose dessus, il y a des exigences acoustiques, il y a toutes sortes de choses à l’intérieur desquelles nous devons opérer. Et dans un centre de données, nous avons des exigences différentes qui nous permettent d’être plus efficaces énergétiquement. »

L’expansion du projet xCloud dans de nouveaux territoires, une feuille de route pour encore plus d’expansion dans la prochaine année, et une série de nouveaux jeux à essayer sur le service sont tous venus torrentiellement inonder la parade du lancement de Google Stadia cette semaine. Le manque de fonctionnalités de lancement et de titres a déjà freiné la première incursion significative du géant de la recherche dans le monde du jeu, tandis que xCloud continue d’élargir lentement ses portes en ligne avec la croissance du backbone de son centre de données, Azure. Choudhry et Gluckstein n’ont pas fait allusion aux mouvements imminents de leurs rivaux sur la même voie, mais le message de Choudhry était clair :  » Il est plus important pour nous d’obtenir cette expérience que de précipiter les choses avant de sentir que nous savons ce que les consommateurs veulent vraiment. Ca a été un bon voyage. »

Le projet xCloud est actuellement en phase d’avant-première avec des inscriptions ouvertes à ceux du Royaume-Uni, des États-Unis et de Corée du Sud. Il sera bientôt ouvert au Canada, au Japon, à l’Inde et à certains pays d’Europe occidentale.